'The worst version' of COVID is spreading. Can we update our vaccines in time?

‘The worst version’ of COVID is spreading. Can we update our vaccines in time?

Au cours des 18 derniers mois, les vaccins COVID-19 originaux – d’abord sous forme de série de deux doses, puis sous forme de rappels – ont fait un travail extraordinaire en nous protégeant de la maladie, de l’hospitalisation et de la mort. À l’échelle mondiale, ils ont sauvé près de 20 millions de vies rien qu’en 2021. Même aujourd’hui, les Américains non vaccinés sont deux fois plus susceptibles que les Américains vaccinés d’être testés positifs pour le COVID – et six fois plus susceptibles de mourir de la maladie.

Mais les virus évoluent, et les vaccins aussi.

C’était la grande image à retenir d’une réunion cruciale cette semaine du groupe consultatif d’experts de la Food and Drug Administration des États-Unis. La question qui se posait à eux était simple : avant une poussée hivernale attendue, les fabricants de vaccins devraient-ils ajuster leurs prochains rappels pour cibler Omicron – la variante ultra-infectieuse qui a passé les sept derniers mois à se répandre dans le monde sous une forme ou une autre – ou devraient-ils ils s’en tiennent à la recette éprouvée de 2020 ?

Le panel a voté 19 contre 2 mardi en faveur des boosters Omicron. La question maintenant, cependant, est de savoir quel version d’Omicron, la prochaine série de tirs devrait viser.

Un agent de santé administre une dose d'un vaccin Moderna COVID-19.

Un agent de santé administre une dose d’un vaccin Moderna COVID-19 à Norristown, Pennsylvanie, en 2021. (Matt Rourke/AP)

Pour tous ceux qui n’y ont pas prêté attention, la souche Omicron qui a déclenché la vague massive de COVID de l’hiver dernier (BA.1) est maintenant éteinte. En mars, il a été supplanté par le BA.2 encore plus transmissible… qui a été supplanté en mai par le BA.2.12.1 encore plus transmissible… qui est maintenant supplanté par le (vous l’avez deviné) BA.4 encore plus transmissible et BA.5.

Les experts disent que BA.5 est celui dont il faut s’inquiéter : “La pire version du virus que nous ayons vue”, comme l’a récemment déclaré le Dr Eric Topol, fondateur du Scripps Research Translational Institute. Ensemble, les BA.4 et BA.5 étroitement liés représentent désormais la majorité des nouveaux cas de COVID aux États-Unis, selon les dernières données des Centers for Disease Control and Prevention – mais BA.5 (36,6%) se propage beaucoup plus rapidement que BA.4 (15,7%). Début juillet, ce sera la souche dominante aux États-Unis

C’est gênant pour plusieurs raisons. Pour notre système immunitaire, la distance entre BA.1 et BA.4 et BA.5 fortement mutés est “beaucoup plus grande”, écrit Topol, que la distance entre le BA.1 d’origine virus aux variantes à succès précédentes telles que Alpha et Delta, ce qui les rend plus difficiles à reconnaître et à combattre. Selon les dernières recherches, cela pourrait signifier :

Rien de tout cela ne ramènera les États-Unis à la case départ. Malgré des niveaux de cas élevés, il y a maintenant moins de patients américains atteints de COVID dans les unités de soins intensifs qu’il n’y en avait lors des phases précédentes de la pandémie, et le taux de mortalité national (environ 300 à 400 par jour) est proche du plus bas historique. L’immunité acquise, les multiples cycles de vaccination et les options de traitement améliorées aident beaucoup.

Mais combinées à une protection vaccinale décroissante et à une prise de rappel décevante chez les personnes âgées, l’évolution accélérée du virus et sa nouvelle trajectoire agressive – vers une plus grande transmissibilité, une évasion et éventuellement une pathogénicité – pourraient entraîner des réinfections et des perturbations importantes si elles ne sont pas traitées.

Cela pourrait également mettre en danger les Américains vulnérables dans les mois à venir.

Une personne portant un masque passe devant un panneau à New York décrivant les directives du CDC pour contrôler la propagation du COVID.

Un panneau vu en mars à New York décrivant les directives du CDC pour contrôler la propagation du COVID. (John Minchillo/AP)

Fin avril, BA.5 a frappé le Portugal; en juin, plus de Portugais mouraient du COVID chaque jour que pendant le pic hivernal d’Omicron dans le pays. Certes, le Portugal compte une population de seniors plus importante (23 %) que les États-Unis (16 %), mais pas de beaucoup. Et le taux de vaccination y est de 87%, contre seulement 67% en Amérique. Le taux de rappel du Portugal, quant à lui, est presque deux fois plus élevé que le nôtre. Les taux d’infection et d’hospitalisation augmentent maintenant dans une grande partie du reste de l’Europe également.

Lors de la réunion consultative de la FDA mardi, Justin Lessler, épidémiologiste à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, a présenté une série de projections sur la façon dont le virus pourrait affecter les États-Unis dans les mois à venir. Le scénario le plus optimiste ? Environ 95 000 nouveaux décès entre mars 2022 et mars 2023. Le plus pessimiste ? Plus de 200 000.

Donc, étant donné que BA.5 – qui, encore une fois, surpasse son cousin BA.4 – sera bientôt partout, il semble logique que la prochaine version du vaccin soit conçue pour le combattre.

Pourtant, cela n’a pas nécessairement été le plan. Pfizer et Moderna ont déjà lancé des essais cliniques pour des boosters de chute repensés… mais ces boosters sont optimisés pour contrer le BA.1 désormais inexistant plutôt que le BA.5 qui sera bientôt dominant. Selon les données présentées mardi par Pfizer, leur rappel BA.1 existant a généré un niveau significativement plus faible d’anticorps neutralisants contre BA.4 et BA.5 que contre BA.1.

Les flacons du vaccin Pfizer-BioNTech COVID-19 sont préparés pour l'emballage.

Les flacons du vaccin Pfizer-BioNTech COVID-19 sont préparés pour être emballés en 2021. (Pfizer via AP)

Pourtant, chez les souris, au moins, un rappel contenant BA.4 et BA.5 a produit une réponse neutralisante plus élevée à toutes les variantes d’Omicron (y compris BA.4 et BA.5) que le vaccin original.

Malgré les inquiétudes concernant les données « peu nombreuses » quant à savoir si les rappels bivalents (souche originale et Omicron à parts égales) fonctionnent mieux que les rappels monovalents (100 % d’Omicron), et s’il vaut la peine d’attendre que le vaccin prometteur sans ARNm de Novavax arrive sur le marché, le panel la plupart ont convenu que les boosters BA.4/BA.5 avaient du sens. La FDA penche également dans ce sens. Pfizer a déclaré qu’il était “prêt” à livrer les nouveaux boosters d’ici la première semaine d’octobre ; Moderna, d’ici la dernière semaine d’octobre ou début novembre – “en supposant qu’aucune donnée clinique n’est requise”.

Cela signifie qu’il n’y a pas d’essais sur l’homme, juste des essais sur des animaux et des tests de laboratoire. Cela peut sembler effrayant pour certains, mais les régulateurs utilisent déjà le même processus accéléré pour mettre à jour le vaccin contre la grippe chaque année – et il n’y a aucun mécanisme par lequel des modifications mineures de l’ARNm rendront les injections Pfizer et Moderna révisées moins sûres que les milliards de doses administrées. loin dans le monde entier. Sinon, les États-Unis manqueront leur échéance automne-hiver et le virus à évolution rapide continuera de dépasser les vaccins.

La FDA elle-même décidera « très rapidement » quoi recommander ; les fabricants suivront leur exemple.

Une seringue est préparée avec le vaccin Pfizer COVID-19.

Une seringue est préparée avec le vaccin Pfizer COVID-19 à Chester, Pennsylvanie, en 2021. (Matt Rourke/AP)

À l’avenir, la recherche de variantes pourrait ne pas s’avérer l’approche la plus efficace ou la plus efficiente pour la vaccination contre le COVID. Comme l’a dit Topol, « au moment où un rappel du vaccin BA.5 sera potentiellement disponible, qui sait quelle sera… la souche prédominante » ? C’est pourquoi c’était une bonne nouvelle mercredi lorsque Pfizer et BioNTech ont annoncé qu’ils prévoyaient de “commencer des tests sur l’homme de vaccins de nouvelle génération qui protègent contre une grande variété de coronavirus au cours du second semestre”, selon un rapport de Reuters.

Il s’agit notamment des «injections améliorant les cellules T, conçues pour protéger principalement contre les maladies graves si le virus devient plus dangereux» et «des injections de pan-coronavirus qui protègent contre la famille élargie des virus et ses mutations». Les vaccins nasaux destinés à arrêter l’infection avant qu’elle ne commence sont également prometteurs.

Mais ce sont toutes des propositions à plus long terme. Cette année, au moins, un rappel BA.5 est probablement notre meilleur pari pour minimiser les infections, les maladies et les décès lors d’une autre vague hivernale probable.

“Je m’attends à ce que d’autres évolutions se produisent dans les mois à venir, mais que cette évolution sera très probablement au-dessus de BA.4 / BA.5 – et donc [it] ne devrait pas dissuader les mises à jour des vaccins », virologue Trevor Bedford du Fred Hutchinson Cancer Research Center à Seattle écrit plus tôt cette semaine. “Je crois que le processus de prise de décision peut se résumer à : des compositions de vaccins qui peuvent être fabriquées à temps pour la distribution d’automne, lesquelles espérons-nous générer le plus haut [protection] contre BA.4/BA.5 ? »


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