Germany, Nigeria sign accord for return of looted Benin Bronzes

Germany, Nigeria sign accord for return of looted Benin Bronzes

Une expédition coloniale britannique a pillé de grandes quantités de trésors en 1897 du palais royal du Royaume du Bénin.

L’Allemagne et le Nigéria ont signé un accord qui ouvre la voie au retour de centaines d’artefacts connus sous le nom de Bronzes du Bénin qui ont été pillés et retirés d’Afrique il y a plus de 120 ans – un accord qui, espèrent les responsables nigérians, incitera d’autres pays à emboîter le pas.

Une expédition coloniale britannique a pillé de vastes quantités de trésors en 1897 dans le palais royal du Royaume du Bénin, dans ce qui est aujourd’hui le sud-ouest du Nigeria, y compris de nombreux bas-reliefs et sculptures.

Les artefacts ont fini par se répandre au loin. Des centaines ont été vendus à des collections telles que le Musée ethnologique de Berlin, qui possède l’un des plus grands ensembles au monde d’objets historiques du Royaume du Bénin, estimé à environ 530 pièces, dont 440 bronzes. Beaucoup d’entre eux datent du XVIe au XVIIIe siècle.

“Ce n’est que le début de plus de 1 000 pièces du Royaume du Bénin qui se trouvent encore dans les musées allemands, et elles appartiennent toutes au peuple nigérian”, a déclaré vendredi la ministre allemande des Affaires étrangères, Annalena Baerbock.

« On a eu tort de prendre les bronzes ; c’était une erreur de les garder pendant 120 ans », a déclaré Baerbock.

Les bronzes “sont parmi les plus grands trésors de l’Afrique, mais ils racontent également l’histoire de la violence coloniale”, a-t-elle déclaré.

Deux pièces détenues par le musée de Berlin – une tête commémorative d’un roi et une dalle en relief représentant un roi avec quatre serviteurs – ont été remises alors que des responsables allemands et nigérians signaient leur «déclaration politique conjointe» au ministère allemand des Affaires étrangères à Berlin vendredi.

“L’Allemagne a pris l’initiative de corriger les torts du passé”, a déclaré le ministre nigérian de la Culture, Lai Mohammed.

Il a ajouté qu’il s’attendait à ce que cette décision “devienne le signe avant-coureur d’un plus grand nombre de rapatriements de biens culturels”.

Les gouvernements et les musées d’Europe et d’Amérique du Nord ont de plus en plus cherché à résoudre les conflits de propriété concernant des objets pillés à l’époque coloniale.

L’Allemagne a annoncé l’année dernière son intention de restituer les Bronzes du Bénin qui se sont retrouvés dans le pays.

Les responsables n’ont pas donné de calendrier pour le retour des artefacts restants, mais le Musée ethnologique de Berlin a déclaré qu’un accord sur le reste des bronzes qu’il détient suivra plus tard cette année.

L’autorité qui supervise le musée a déclaré qu’elle prévoyait d’en garder une partie en prêt à long terme.

Baerbock a déclaré qu’elle avait hâte de voir des bronzes “en vacances en Allemagne”.

Des objets d'art et des bronzes béninois sont photographiés au musée Linden de Stuttgart, en Allemagne, le 29 juin 2022 [Louisa Off/Reuters]
Des objets d’art et des bronzes béninois sont photographiés au musée Linden de Stuttgart, en Allemagne, le 29 juin 2022 [Louisa Off/Reuters]

“Corriger les torts du passé”

L’accord de vendredi prévoit une coopération muséale entre l’Allemagne et le Nigeria. L’Allemagne aide le Nigeria à mettre en place un nouveau musée à Benin City où les bronzes seront exposés à l’avenir, a déclaré Baerbock.

“J’espère sincèrement que d’autres pays européens… suivront vos traces”, a déclaré le ministre d’Etat nigérian aux Affaires étrangères, Zubairu Dada, à propos de l’accord de vendredi.

Des centaines d’objets du Royaume du Bénin sont conservés au British Museum de Londres, qui a résisté aux appels à les restituer.

“Le British Museum reste déterminé à mener une enquête approfondie et ouverte sur l’histoire des collections du Bénin”, a déclaré vendredi le musée dans un communiqué envoyé par courrier électronique.

“Cela inclut la reconnaissance et la compréhension complètes de l’histoire coloniale qui constitue le contexte clé du développement des collections béninoises du Musée.”

Le Smithsonian a retiré 10 pièces de bronze du Bénin de l’exposition de son Musée national d’art africain à Washington, DC, et a annoncé une nouvelle politique de retour éthique cette année.

D’autres musées américains ont également entamé des discussions sur la restitution de ces objets, tandis que la France a déclaré l’année dernière qu’elle restituerait les soi-disant «trésors d’Abomey» au Bénin dans le cadre d’un effort plus large visant à réparer les torts coloniaux.

En novembre, la France a restitué 26 des trésors, tandis que deux ont été restitués par le Royaume-Uni plus tôt cette année, les pourparlers se poursuivant pour d’autres à suivre.

Le ministre nigérian de la Culture, Lai Mohammed, a remercié l’Allemagne d’avoir « pris l’initiative de corriger les torts du passé », saluant « l’aube d’une nouvelle ère de coopération ».

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