Astronomers Discover a Bizarre Spiral Object Swirling Around The Milky Way's Center

Astronomers Discover a Bizarre Spiral Object Swirling Around The Milky Way’s Center

Comme s’ils ouvraient une poupée russe cosmique, les astronomes ont scruté le centre de la Voie lactée et découvert ce qui semble être une galaxie spirale miniature, tourbillonnant délicatement autour d’une seule grande étoile.

L’étoile – située à environ 26 000 années-lumière de la Terre près du centre galactique dense et poussiéreux – est environ 32 fois plus massive que le Soleil et se trouve dans un énorme disque de gaz tourbillonnant, connu sous le nom de “disque protostellaire”. (Le disque lui-même mesure environ 4 000 unités astronomiques de large – soit 4 000 fois la distance entre la Terre et le Soleil).

De tels disques sont répandus dans l’univers, servant de carburant stellaire qui aide les jeunes étoiles à devenir de grands soleils brillants pendant des millions d’années.

Mais les astronomes n’en ont jamais vu une comme celle-ci auparavant : une galaxie en miniature, en orbite dangereusement proche du centre de notre propre galaxie.

Comment cette mini-spirale est-elle née, et y en a-t-il d’autres ?

Les réponses pourraient se trouver dans un objet mystérieux, environ trois fois plus massif que le soleil de la Terre, caché juste à l’extérieur de l’orbite du disque en spirale, selon une nouvelle étude publiée le 30 mai dans la revue Astronomie naturelle.

En utilisant des observations haute définition prises avec le télescope ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) au Chili, les chercheurs ont découvert que le disque ne semble pas se déplacer d’une manière qui lui donnerait une forme de spirale naturelle.

(SHAO)

Au dessus: Une vue schématique de l’histoire du disque d’accrétion et de l’objet intrus. Les trois graphiques commençant en bas à gauche sont des instantanés d’une simulation numérique, montrant le système au moment de l’événement de survol, 4 000 ans plus tard et 8 000 ans après l’événement. L’image en haut à droite a été capturée à partir des observations d’ALMA, montrant le disque avec des spirales et deux objets autour de lui, correspondant au système 12 000 ans après l’événement.

Au contraire, ont-ils écrit, le disque semble avoir été littéralement agité par une quasi-collision avec un autre corps – peut-être le mystérieux objet de la taille d’un triple soleil qui est toujours visible à proximité.

Pour vérifier cette hypothèse, l’équipe a calculé une douzaine d’orbites potentielles pour l’objet mystérieux, puis a effectué une simulation pour voir si l’une de ces orbites aurait pu amener l’objet suffisamment près du disque protostellaire pour le transformer en spirale.

Ils ont découvert que, si l’objet suivait une trajectoire spécifique, il aurait pu survoler le disque il y a environ 12 000 ans, perturbant la poussière juste assez pour donner la forme en spirale vive que l’on voit aujourd’hui.

“La belle correspondance entre les calculs analytiques, la simulation numérique et les observations d’ALMA fournit des preuves solides que les bras spiraux dans le disque sont des reliques du survol de l’objet intrusif”, co-auteur de l’étude Lu Xing, chercheur associé du Shanghai Observatoire astronomique de l’Académie chinoise des sciences, a déclaré dans un communiqué.

En plus d’offrir les premières images directes d’un disque protostellaire au centre de la galaxie, cette étude montre que des objets externes peuvent fouetter des disques stellaires en formes de spirales que l’on ne voit généralement qu’à l’échelle galactique.

Et parce que le centre de la Voie lactée est des millions de fois plus dense en étoiles que notre cou de la galaxie, il est probable que des événements quasi-accidentels comme celui-ci se produisent assez régulièrement au centre galactique, ont déclaré les chercheurs.

Cela signifie que le centre de notre galaxie pourrait être surchargé de spirales miniatures, qui n’attendent qu’à être découvertes. Les scientifiques pourraient ne pas atteindre le centre de cette poupée gigogne cosmique avant très longtemps.

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Cet article a été initialement publié par Live Science. Lisez l’article original ici.

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